Nouvelle étude sur les baleines à bosse et le changement climatique

Une nouvelle étude vient de naître d’une collaboration entre de multiples équipes de recherche du Pacifique Sud. Publiée dans le journal « Global Change Biology », cette étude s’intéresse à la diversité des habitats des baleines à bosse en Océanie et à leur capacité d’adaptation au changement climatique.

Derville, S., Torres, L.G., Albertson, R., Andrews, O., Baker, C.S., Carzon, P., Constantine, R., Donoghue, M., Dutheil, C., Gannier, A., Oremus, M., Poole, M.M., Robbins, J. & Garrigue, C. (2019) Whales in warming water : Assessing breeding habitat diversity and adaptability in Oceania ’ s changing climate. Global Change Biology, 1–16.

(étude intégrale disponible sur demande!)

Graphical abstract GCB - 2019_small_FR

Dans le présent contexte de changement climatique, le succès des efforts de conservation de la mégafaune marine* repose sur la compréhension des facteurs environnementaux qui influencent leur distribution en mer. Les baleines à bosse effectuent de très longues migrations saisonnières entre leurs zones d‘alimentation polaires et de reproduction tropicales, mais l’étendue de leur migration et de leurs habitats de reproduction est encore imprécise. Par ailleurs, nous ne savons ni comment ces habitats seront affectés par le changement climatique, ni comment les baleines réagiront à ces changements.

Nous avons utilisé plus de 20 ans de données issues de campagne de recherche en mer provenant de 7 pays et territoires d’Océanie (1376 jours de suivi) pour étudier la diversité des habitats de reproduction des baleines à bosse dans cette vaste région et leur capacité d’adaptation aux changements climatiques.

A fine échelle, la topographie du fond marin sur la distribution a une influence majeure sur les baleines à bosse. Ainsi, elles préfèrent les eaux peu profondes, proches des côtes ou dans les lagons coralliens, mais aussi sur des monts sous-marins et bancs océaniques. Par ailleurs, les baleines à bosse utilisent des sites de reproduction présentant une large gamme de températures de surface de l’eau : de 22,3 à 27,8°C en août, avec des variations entre les années allant jusqu’à 2,0°C sur un site donné. Dans le Lagon Sud de Nouvelle-Calédonie, où le suivi des baleines à bosse a été effectué sur la plus longue durée (774 jours de suivi, 1996-2017), le taux de rencontre de baleines augmente lorsque la température diminue (avec un optimum autour de 20.5°C). Cependant, cette influence de la température de surface sur la présence de baleines à bosse ne semble pas reliée à des phénomènes climatiques de grande ampleur comme l’oscillation climatique d’El Niño et l’oscillation Antarctique.

Les projections de l’évolution des températures de l’eau pour la fin du siècle suggèrent qu’une grande partie des sites de reproduction actuels des baleines à bosse d’Océanie deviendront potentiellement inadéquats car trop chauds pour cette espèce (supérieurs au maximum de 28°C décrit à l’échelle mondiale). Mais les modèles prédisent aussi l’existence d’habitats adaptés aux baleines à bosse en dépit du réchauffement climatique ! Les archipels et mont sous-marins du sud de l’Océanie pourront peut être constituer des zones de refuge futures… Bien que le comportement philopatrique** des baleines à bosse puisse limiter leur dispersion vers de nouveaux sites de reproduction, leur apparente plasticité comportementale et la diversité des habitats disponibles favorisent leur capacité adaptative en réponse au réchauffement climatique en Océanie pendant la saison de reproduction.

* Baleines, dauphins, tortues, requins etc.

** philopatrie: tendance des animaux à revenir se reproduire où ils sont nés. Ce comportement s’observe chez de nombreuses espèces, par exemple les tortues marines.


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